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La princesse Mathilde, sujet d’une conférence

Fille de Jérôme Bonaparte, roi de Westphalie, et de la princesse Catherine de Wurtemberg, la princesse Mathilde (1820-1904) passa les premières années de son enfance à Rome. Promise à son cousin, elle épousa finalement en 1840 le prince russe Anatoli Demidoff de San Donato dont elle se sépara avant de s’installer à Paris.

Elle y tint un salon renommé et fréquenté par l’élite intellectuelle et artistique du Second Empire, un lieu célébré dans le journal des frères Goncourt qui en étaient les hôtes assidus. Le mercredi on pouvait y rencontrer les écrivains comme Ernest Renan, Guy de Maupassant, Gustave Flaubert, Théophile Gautier, Alexandre Dumas ou des journalistes comme Émile de Girardin (créateur du premier quotidien à bon marché, La Presse), ou Villemessant, fondateur du Figaro. Les savants Louis Pasteur, Claude Bernard ou Marcelin Berthelot faisaient également partie du cercle ainsi que des artistes reçus à dîner le vendredi (Eugène Isabey, Gavarni, Gustave Doré, Jean-Baptiste Carpeaux).

En 1854, la princesse Mathilde fit l’acquisition du château de Saint-Gratien, au bord du lac d’Enghien, où elle vécut six mois par an. La guerre de 1870 et la chute du régime impérial la contraignirent à se réfugier en Belgique. Rentrée en France grâce à Adolphe Thiers, elle s’installa rue de Berry qu’elle partagea avec sa villégiature de Saint-Gratien. Mathilde a énormément contribué au développement de cette ville (arrivée de l'éclairage public, construction d'une nouvelle église, première mairie-école).

Reprenant ses réceptions d’antan la princesse ne devait pas connaître le déclin et mérita jusqu’à sa mort le surnom flatteur de «Notre-Dame des Art».

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